Rivarol, « De l’homme, de ses facultés intellectuelles et de ses idées premières et fondamentales »

XIXᵉ siècle

XIXe siècle

Il s’agit de « De l’homme, de ses fa­cul­tés in­tel­lec­tuelles et de ses idées pre­mières et fon­da­men­tales »1 d’Antoine Ri­va­roli, dit de Ri­va­rol, im­pro­vi­sa­teur fran­çais, un des plus éblouis­sants es­prits de la fin du XVIIIe siècle. « Il y a parmi les gens du monde cer­taines per­sonnes qui doivent tout [leur] bon­heur à leur ré­pu­ta­tion de gens d’esprit, et toute leur ré­pu­ta­tion à leur pa­resse ». En pla­çant ces mots en tête du « Pe­tit Al­ma­nach de nos grands hommes », Ri­va­rol pen­sait-il à lui-même ? Pro­ba­ble­ment. Il était pa­res­seux et il le sa­vait ; mais c’était le dieu de la conver­sa­tion en cette fin de siècle où la conver­sa­tion était le su­prême plai­sir et la su­prême gloire, et il était chaque jour tra­versé d’inspirations ful­gu­rantes. On rap­porte qu’il no­tait ses « Pen­sées di­verses » sur de pe­tites feuilles vo­lantes, sur des mor­ceaux de pa­pier, qu’il ran­geait en­suite dans des sacs po­sés sur sa table de nuit. Avec ces sacs, qu’il ren­ver­sait pé­rio­di­que­ment, tel un cher­cheur d’or comp­tant ses pé­pites, il vi­sait au pre­mier rang dans les lettres et il était bien ca­pable d’y at­teindre ; mais il fré­quen­tait trop une so­ciété dis­si­pée, mon­daine, une so­ciété qui ne vou­lait qu’être amu­sée ; et en quelques heures de conver­sa­tion, il gas­pillait avec éclat la ma­tière de dix livres. « On n’avait qu’à le tou­cher sur un point, qu’à lui don­ner la note, et le mer­veilleux cla­vier ré­pon­dait à l’instant par toute une so­nate », ex­plique un cri­tique2. Ces suc­cès com­modes, qu’il rem­por­tait chaque soir en cau­sant sur n’importe quel su­jet, et qui n’avaient be­soin, pour être re­nou­ve­lés, que des im­pro­vi­sa­tions de son es­prit lé­gè­re­ment oc­cupé, lui ont ravi ses plus belles an­nées. « Sans cesse ar­ra­ché à lui-même, il a sa­cri­fié tan­tôt à la fri­vo­lité, tan­tôt à la fi­dé­lité, tan­tôt à la né­ces­sité, les heures sa­crées de l’inspiration. Il a per­pé­tuel­le­ment man­qué les oc­ca­sions de de­ve­nir un grand homme », ex­plique un autre cri­tique3.

en quelques heures de conver­sa­tion, il gas­pillait avec éclat la ma­tière de dix livres

Quoi qu’il en soit de la di­la­pi­da­tion de son ta­lent, de la né­gli­gence de ses forces, on peut re­trou­ver dans quelques pages éparses cette dex­té­rité in­ouïe, ces idées vives et justes que ses contem­po­rains ont ad­mi­rées. Mieux que son « Jour­nal po­li­tique na­tio­nal », où il a peint la Ré­vo­lu­tion telle qu’elle était évi­dem­ment, pleine d’absurdités et d’horreurs ; mieux que son « Dis­cours sur l’universalité de la langue fran­çaise », qui a per­mis à cet homme de na­tio­na­lité dou­teuse de rendre hom­mage à sa langue d’élection, en en dé­fen­dant brillam­ment les mé­rites, en en cé­lé­brant les conquêtes, en en éten­dant le pres­tige ; mieux que son traité « De l’homme », où il a dé­crit ar­tis­te­ment com­ment les hu­mains, ayant été pour­vus d’habileté par la na­ture, ont mis à contri­bu­tion la terre, l’air et l’eau pour égayer et trom­per leur courte exis­tence ; mieux que tout cela, ce qui reste de lui, ce sont ses « Pen­sées di­verses ». Elles sont toutes belles ; elles contiennent toutes leur mo­ment de gé­nie ; elles res­tent comme le ves­ti­bule d’un mo­nu­ment im­mense qui n’a ja­mais été achevé, et qu’on re­grette.

Voici un pas­sage qui don­nera une idée du style de « De l’homme, de ses fa­cul­tés in­tel­lec­tuelles et de ses idées pre­mières et fon­da­men­tales » : « Entre la jeu­nesse et la vieillesse, la dif­fé­rence, pour le bon­heur, est du mou­ve­ment au re­pos, des es­pé­rances aux sou­ve­nirs, du pou­voir à l’impuissance. Le mou­ve­ment at­trape plus d’aventures bonnes ou mau­vaises ; le re­pos se dé­robe mieux aux unes et aux autres. C’est donc dans la jeu­nesse qu’on est émi­nem­ment heu­reux ou mal­heu­reux ; le vieillard reste sous le bou­clier de son in­sen­si­bi­lité : il n’a qu’un bon­heur né­ga­tif »4.

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  1. Éga­le­ment connu sous les titres de « Dis­cours pré­li­mi­naire du “Nou­veau Dic­tion­naire de la langue fran­çaise” » et de « Dis­cours sur l’homme in­tel­lec­tuel et mo­ral ». Haut
  2. Sainte-Beuve. Haut
  1. Adolphe de Les­cure. Haut
  2. p. 180. Haut