comte de Platen, «Le Livre des épigrammes»

éd. La Différence, coll. Le Fleuve et l’Écho, Paris

éd. La Dif­fé­rence, coll. Le Fleuve et l’Écho, Pa­ris

Il s’agit des «Épi­grammes» («Epi­gramme») du comte Au­gust von Pla­ten, dit Au­guste de Pla­ten, poète al­le­mand (XIXe siècle). Il ap­par­te­nait à une fa­mille noble et fut des­tiné, se­lon un usage ré­pandu dans les pays ger­ma­niques, à l’état mi­li­taire. Mais une iro­nie du des­tin sem­bla prendre plai­sir à lui en­le­ver toute oc­ca­sion de briller sur un champ de ba­taille. Car le jour où il de­vint of­fi­cier dans l’armée, le 31 mars 1814, fut le jour même où les Al­liés met­taient fin à leur pre­mière cam­pagne de France. Et quand, lors de la deuxième, la di­vi­sion ba­va­roise dont il fai­sait par­tie passa le Rhin à Mann­heim, le 13 juin 1815, elle se trouva bien trop loin de Wa­ter­loo pour prendre part au moindre com­bat. Aussi, notre sol­dat ren­tra en Al­le­magne en n’ayant ac­com­pli, se­lon ses mots, qu’une «ac­tion pa­ci­fique» 1 en cette guerre. L’amour d’une Fran­çaise émi­grée à Mu­nich, la jo­lie mar­quise Eu­phra­sie de Bois­sé­son, sem­bla dé­sor­mais poindre en son cœur. Voici à quelle oc­ca­sion il avait fait sa ren­contre : «À la suite de la vic­toire rem­por­tée sur la France, il y eut ce ma­tin un “Te Deum” à la cha­pelle royale où j’étais de ser­vice. La joie me fut don­née d’y ren­con­trer la jeune mar­quise de B. qui est cer­tai­ne­ment la plus jo­lie jeune fille à la Cour» 2. Mais cet amour fé­mi­nin, le seul, pa­raît-il, de sa vie, fut vite dis­sipé. Confiné dans une fierté al­tière, un fa­rouche iso­le­ment, il mon­tra de plus en plus de mé­pris pour les temps où il vi­vait et les goûts do­mi­nants de sa na­tion, qui n’offraient à ses yeux que pla­ti­tude et bas­sesse. Voué au seul ser­vice de la beauté an­tique, «im­muable et tou­jours es­sen­tielle» («un­wan­del­bar und stets be­deut­sam»), il par­tit pour le sol sa­cré de l’Italie, qu’il ap­pela sa vé­ri­table pa­trie, et dont il s’institua le grand prêtre. Ses poèmes en mètres «an­ti­qui­sants» al­le­mands, où il chanta tan­tôt les dé­cep­tions hu­maines, tan­tôt les ruines ma­jes­tueuses de Rome, tan­tôt Ve­nise et le «sou­pir éter­nel» qui sort des «pa­lais où trô­naient ja­dis la joie et l’allégresse» 3, sont les fleurs les plus pré­cieuses de sa cou­ronne ly­rique. La dé­ca­dence pré­sente, la gloire dé­chue des ci­tés ita­liennes, ne je­tant plus que l’ombre de leurs an­ciens jours, se voit dé­plo­rée par lui avec une so­briété et une vé­rité de co­lo­ris qui font par­ta­ger au lec­teur l’émotion de l’écrivain. «Au­cun poète», dit le comte Adolphe de Cir­court, «n’a senti plus pro­fon­dé­ment que Pla­ten, n’a ex­primé avec plus de vé­rité, cette émo­tion gé­né­reuse que l’aspect d’une grande ruine, la dis­so­lu­tion d’une an­tique puis­sance fait éprou­ver aux âmes ca­pables de sym­pa­thie pour ce que la Terre voit pas­ser d’élevé.» «Je n’ai pu moins faire que de re­con­naître la ri­chesse de son ta­lent», nuance Gœthe 4, «mais il lui manque l’amour. Ja­mais il n’exercera toute l’action qu’il au­rait dû.»

Ve­nise et le «sou­pir éter­nel» qui sort des «pa­lais où trô­naient ja­dis la joie et l’allégresse»

Une mort pré­ma­tu­rée, le 5 dé­cembre 1835, à Sy­ra­cuse, ne per­mit pas au comte de Pla­ten de don­ner toute la me­sure de ses hautes fa­cul­tés mû­ries par la ré­flexion et les lec­tures éru­dites. «Il est in­humé», dit M. Ri­chard Millet, «dans les jar­dins d’un ba­ron si­ci­lien qui avait re­cueilli ce poète pré­ma­tu­ré­ment vieilli, quasi dé­chu, au terme d’une longue souf­france… ac­com­plis­sant en quelque sorte ce qu’il an­non­çait à un ami 5 en 1826 à pro­pos de l’Italie, et al­lant à l’extrémité de son voyage spi­ri­tuel dans ce pays : “C’est là que je compte fi­nir mes jours, dussé-je même me traî­ner de ville en ville sur le bâ­ton du men­diant. Là seule­ment, je l’espère, j’atteindrai le com­plé­ment de mon art, si cette pa­role n’est pas une té­mé­rité”.» Son culte exi­geant de la forme se re­trou­vera dans l’esthétique «fin de siècle» de Tho­mas Mann qui, re­pre­nant la vie et l’œuvre du comte de Pla­ten, en fera le su­jet de «La Mort à Ve­nise».

Il n’existe pas moins de deux tra­duc­tions fran­çaises des «Épi­grammes», mais s’il fal­lait n’en choi­sir qu’une seule, je choi­si­rais celle de MM. Do­mi­nique Le Bu­han et Eryck de Ru­bercy.

«Alles zers­tob; doch nis­ten die Tau­ben des hei­li­gen Mar­kus,
Wie in des Freis­taats Zeit, über dem Do­gen­pa­last,
Pi­cken vom Platz ihr Fut­ter, wie sonst, um die Stunde des Mit­tags,
Wan­deln, wie sonst, furcht­los zwi­schen den Säu­len um­her.
Zwar es ernährt sie der Staat nicht mehr; doch milde Bes­chüt­zer
Näh­ren sie jetzt, und es dünkt ih­nen Ve­ne­dig wie sonst.»
— Épi­gramme dans la langue ori­gi­nale

«Tout s’est éva­noui; mais les pi­geons de Saint-Marc viennent en­core
Ni­cher, comme au temps de la libre Ré­pu­blique, sur le pa­lais des Doges,
Pi­co­rer leur pi­tance, comme au­tre­fois, à l’heure de midi sur la place
Et er­rer sans crainte, comme au­tre­fois, çà et là entre les co­lonnes.
Ce n’est plus la Ré­pu­blique qui les nour­rit, ce sont d’aimables pro­tec­teurs
Qui dé­sor­mais les nour­rissent, Ve­nise leur sem­blant comme au­tre­fois.»
— Épi­gramme dans la tra­duc­tion de MM. Le Bu­han et Ru­bercy

«Tout s’est éva­noui; ce­pen­dant, les pi­geons de Saint-Marc viennent en­core, comme aux beaux jours de la Ré­pu­blique, faire leur nid dans les hautes cor­niches du pa­lais des Doges. Comme alors, on les voit en­core, à l’heure de midi, s’abattre par bandes sur la place pour y pi­co­rer leur nour­ri­ture, er­rer, sau­tiller sans peur çà et là parmi les pi­liers. Si ce n’est pas l’État qui les nour­rit; de douces et pré­voyantes mains s’acquittent en­core de ce soin. Aussi, pour eux, Ve­nise est tou­jours la Ve­nise d’autrefois.»
— Épi­gramme dans la tra­duc­tion de Ni­co­las Mar­tin («Le Comte de Pla­ten et l’Italie : ses épi­grammes, ses odes et ses églogues» dans «Poètes contem­po­rains en Al­le­magne», XIXe siècle)

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  1. «Jour­naux», p. 172. Haut
  2. id. p. 72. Haut
  3. «Son­nets d’amour et Son­nets vé­ni­tiens», p. 147. Haut
  1. «Conver­sa­tions avec Gœthe dans les der­nières an­nées de sa vie; trad. par Jean Chu­ze­ville. Tome I», p. 170. Haut
  2. Dans une lettre qu’il écri­vit à Gus­tave Schwab. Haut